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우울증은 "정신과의 감기"라고 할 정도로 흔한 병입니다. 여자가 남자보다 더 잘 발병하고, 여자는 10~25%, 남자는 5~12%가 적어도 평생에 한번은 우울증에 걸린다고 합니다. 그러나 우울증을 병으로 인식하고 치료를 받는 사람은 약 10% 정도 밖에 안됩니다.
세계보건기구(WHO)의 2001년 보고서에서는, 주요우울장애가 주요장애 및 사망원인 질환 중 4위를 차지하였으나 2020년에는 2위로 상승할 것이라고 주장하였습니다.


1) 생물학적 요인
신경전달물질의 불균형으로 인해 우울증이 초래될 수 있습니다. 약물치료는 이러한 신경전달물질을 조절함으로써 우울한 기분을 바꿔주게 됩니다.

2) 유전적 요인
우울증이 있는 부모나 형제, 친척이 있는 경우 우울증에 걸릴 확률이 높으나 병 자체가 유전되는 것은 아니므로 우울증환자 가족이 모두 우울증에 걸리는 것은 아닙니다.

3) 생활사건과 환경적 스트레스
사랑하는 사람의 죽음, 이별, 외로움, 실직, 경제적인 걱정 등의 생활사건은 우울증을 일으키는 원인이 되기도 합니다.

4) 신체질환
갑상선, 뇌졸중, 고혈압, 암, 당뇨병 등의 신체적인 질환이 우울증의 직접적인 원인이 되기도 하나, 반대로 우울증이 환자의 신체를 약화시켜서 병에 걸리는 경우도 있습니다.

5) 알코올과 약물요인
때때로 우울증은 일부 고혈압, 결핵약, 피임약, 이뇨제나 두통약 등과 같은 특정약물의 부작용으로 발생하기도 합니다. 특히, 다른 약물과 술을 같이 마시게 되면 우울증이 더욱 악화될 수 있습니다.


우울증을 진단하기 위해서는 우울증의 9가지 주 증상과 동반 증상 그리고 이차적인 문제 등 여러 가지 측면을 고려해야 합니다. 우울증은 매우 다양한 형태로 나타나기 때문에 우울증에 대한 일반적인 지식만 가지고 진단하는 것은 어렵습니다. 특히, 우울감이 없는 우울증이거나, 신체증상 같은 동반 증상이 두드러지거나, 이차적인 문제가 심각해진 경우에는 우울증이라는 것을 인식하기 어렵습니다.
우울증에 해당되는 증상이 2~3가지 이상 있다면 전문가를 만나서 상담을 하는 것이 좋습니다. 자가진단 프로그램을 이용하면 어느 정도 도움을 받을 수 있습니다.
우울증은 심각한 상태인 주요 우울장애와 보다 가벼운 상태인 경도 우울장애로 나누어집니다.
주요우울장애는

① 우울한 기분
② 흥미상실 또는 의욕저하
③ 식욕의 변화 (식욕 저하 또는 증가)
④ 수면장애 (불면 또는 수면과다)
⑤ 정신운동 지체 또는 초조감
⑥ 피로감 또는 무기력
⑦ 무가치감 또는 죄책감
⑧ 집중력저하 또는 결단력 부족
⑨ 죽음에 대한 생각, 자살사고, 자살계획, 자살시도

와 같은, 우울증의 주요 증상 9가지 중 5가지 이상이 동시에 2주 이상 지속되고, 이로 인해 상당한 고통을 받거나 학업이나 업무 등 사회생활에 지장을 받거나 대인관계에 어려움이 발생할 경우로 정의합니다. 다만 다섯 가지 증상 속에는, "① 우울한 기분"이나 "② 흥미상실 또는 의욕저하"의 두 가지 증상 중에서 반드시 하나가 포함돼야 합니다.
주요 우울장애만큼 심하지는 않아도 그래도 치료가 필요한 우울증을 경도 우울장애라고 합니다. 경도 우울장애는 9가지 주요 증상 중 2~4개의 증상이 동시에 2주 이상 지속되고, 이로 인해 상당한 고통을 받거나 학업이나 업무 등 사회생활에 지장을 받거나 대인관계에 어려움이 발생할 경우로 정의합니다.
우울증의 정의로 보면, 기분이 우울하지 않은 우울증도 있을 수 있습니다. 우울한 기분은 우울증의 여러 증상들 가운데 하나입니다. 기분이 우울하지 않더라도, 나머지 증상들이 여러 개 있고 그로 인해 상당한 어려움을 겪는다면, 우울증이라고 할 수 있습니다.


1) 약물치료
항우울제 약물치료는 효과적으로 우울증의 정도와 기간을 감소시킵니다. 주요우울장애 환자 중에서 79~80% 정도는 항우울제의 치료만으로도 증상의 호전을 가져오는 것으로 알려져 있습니다.
대표적인 항우울제로는 프로작 레메론 이펙사 이미프라민 아미트리프틸린 등이 있습니다.
최소 4~5주간 적절한 용량을 투여해야하며, 재발방지를 위해 정상적인 기분으로 회복된 이후에도 4~9개월간은 항우울제를 계속 복용하여야 합니다.

2) 정신치료
(1) 지지적 정신치료
환자가 스스로 문제를 해결할 수 있도록 전문가는 조언이나 격려 등을 면담을 통하여 제공하게 됩니다.

(2) 인지치료
긍적적인 사고로 문제를 다룰 수 있도록 능력을 개발하는데 중점을 두게 됩니다.

(3) 행동치료
사람들의 행동은 배우고 훈련된 결과라고 보는 관점에서 출발하는 치료방법으로, 활동 및 사회적 기술을 향상시켜 긍정적인 경험을 얻도록 합니다.

(4) 집단치료
여러명이 함께 모여 치료하는 방식으로, 여러 사람의 경험을 함께 나눌 수 있고 서로 정서적으로 지지해 주기도 합니다.

(5) 대인관계훈련
대인관계의 문제를 해결해주고 주위 사람들과 잘 지내도록 하는데 초점을 맞추고 있습니다. 대표적인 치료방법으로는 사회기술훈련과 대화기술훈련이 있습니다.


대부분의 우울증은 치료를 받으면 한 달 안에 건강할 때의 수준으로 회복이 됩니다. 그러나 우울증은 재발을 잘 합니다. 특히, 초기에 치료를 받지 않거나 치료를 너무 빨리 중단한 경우에 재발을 잘 합니다. 치료를 받지 않은 채 1년 이상 방치하면 재발할 확률이 높아집니다. 만성이 되면 치료가 어려워지기 때문에 전체적인 경과가 좋지 않게 됩니다. 따라서 우울증은 조기에 발견하여 조기에 치료하는 것이 매우 중요합니다.